Les actionnaires d’Albertsons pourraient bientôt profiter des avantages du dividende de 4 milliards de dollars qui leur a été promis le 7 novembre dans le cadre de l’accord de fusion de la chaîne avec une autre puissance de supermarchés, Kroger, qui a été confirmé le 13 octobre. Et là encore, ils ne le peuvent pas.

Un peu d’histoire récente – le 1er novembre, un juge de l’État de Washington a accordé au procureur général de l’État, Bob Ferguson, une ordonnance restrictive temporaire (TRO) pour mettre fin au dividende unique spécial. Cette décision a été renversée le 9 décembre par le juge Ken Schubert de la Cour supérieure, qui a statué que le paiement n’affaiblirait pas la situation financière d’Albertsons ni ne créerait de prix plus élevés. Ferguson a ensuite déposé un appel réussi auprès de la Cour suprême de Washington, la plus haute instance judiciaire de l’État.

À l’origine, le tribunal avait fixé au 9 février la date pour entendre les arguments des deux parties, mais après qu’Albertsons eut demandé que l’examen soit accéléré, la Cour suprême a reporté la date au 17 janvier.

Depuis le jour de l’annonce de la fusion, Albertson a mené une bataille juridique sur plusieurs fronts pour verser le dividende à ses actionnaires. De toute évidence, les législateurs sont irrités par le fait qu’environ 75% de ce dividende sera versé aux six principaux investisseurs de la chaîne, un consortium de sociétés de capital-investissement et de sociétés immobilières dirigé par le géant du capital-investissement Cerberus Capital Management, qui contrôle à lui seul près de 30% des actions d’Albertsons.

Dans sa décision du 9 décembre, le juge Schubert a noté que le versement d’une telle somme d’argent à un groupe d’investisseurs déjà riches pourrait créer une mauvaise optique, mais il a estimé que l’émission d’un tel dividende n’affaiblirait pas la capacité d’Albertsons à concurrencer efficacement sur ses marchés et n’enfreindrait aucune loi.

« Ce n’est pas comme si les deux se réunissaient et disaient: » Comment pouvons-nous en l’air les consommateurs de l’État de Washington ou de la nation? » Il n’y avait pas un tel accord », a déclaré Schubert dans sa décision, qui a rapidement été portée en appel devant la Cour suprême de l’État par AG Ferguson.

Et dans une déclaration confirmant l’appel, la Cour suprême a noté: « L’État ne fait pas valoir de manière convaincante à ce stade qu’il l’emportera à la fin, mais la question est au moins discutable. [in this case]. »

Dans une poursuite distincte déposée devant la Cour fédérale de district début novembre, l’Illinois, la Californie et le district de Columbia ont également demandé que le dividende soit bloqué. Le juge Carl Nichol a rejeté cette demande, mais a déclaré qu’il n’autoriserait pas l’émission du dividende tant que l’affaire de l’État de Washington n’aurait pas été jugée. Les deux États et Washington, DC ont déposé une requête citant de nouvelles preuves qui renforceraient leur cas. Cette fois, le tribunal de circuit de DC n’accorderait pas non plus de nouveau TRO.

Dès le début, Albertsons a dénoncé les actions en justice qui visaient à bloquer le dividende. Dans sa déclaration la plus récente à ce sujet, un porte-parole du détaillant basé à Boise, basé à ID, a déclaré: « Albertsons Cos. continue de soutenir que la réclamation déposée par le procureur général de l’État de Washington et le procès similaire intenté par les procureurs généraux de Californie, de l’Illinois et du district de Columbia sont sans fondement et ne fournissent aucune base légale pour empêcher le paiement du dividende spécial. La position d’Albertsons a été soutenue par des décisions favorables rendues par des tribunaux de circuit et de district du district de Columbia et par un tribunal de l’État de Washington.

Donc, la chaîne est presque épuisée par la controverse sur les dividendes. Maintenant, le gros du travail commence entre les avocats et les régulateurs, en particulier la Federal Trade Commission. Ce sera une bataille royale.

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