L’huile de palme est une denrée fortement liée à la déforestation. Selon les Nations Unies (ONU), la récolte du palmier à huile a représenté 7 % de la déforestation entre les années 2000 et 2018.

La start-up britannique Sun Bear Biofuture, ainsi nommée d’après un ours d’Asie de l’Est dont l’habitat est détruit par la déforestation, vise à fournir une alternative plus durable. En utilisant la fermentation pour la développer et les flux secondaires agricoles comme matière première, l’entreprise vise à fournir une huile avec des propriétés fonctionnelles similaires mais aucun des liens avec la déforestation.

Comment est fabriqué le produit de Sun Bear Biofuture ?

« Nous utilisons la fermentation pour produire une alternative plus durable à l’huile de palme », a déclaré Ben Williams, directeur technique de Sun Bear Biofuture, à Soya75.

« Cela signifie que nous travaillons avec une souche de levure qui produit naturellement une huile dont la composition et les propriétés fonctionnelles sont très similaires à celles de l’huile de palme. Nous optimisons ensuite la souche pour produire le plus d’huile possible, puis optimisons notre processus de fermentation autour d’elle. [With] Notre processus de purification, nous essayons de le rendre aussi efficace et rentable que possible et de produire autant de pétrole que possible grâce à cela. »

L’huile de palme se présente sous deux formes : l’huile de palme brute (qui est pressée à partir de fruits) et l’huile de palme raffinée (qui est utilisée comme ingrédient). Williams de Sun Bear Biofuture nous a dit qu’il visait à reproduire ce dernier.

Williams (au centre) avec des collègues et des fermenteurs. Source de l’image : Sun Bear Biofuture

« Cette huile est assez unique dans ses propriétés fonctionnelles car elle est saturée à environ 50%, et elle agit donc beaucoup plus comme du beurre que comme d’autres huiles végétales. Cela signifie qu’il est très difficile à remplacer.

« Ce que nous produisons est quelque chose à l’échelle du laboratoire qui est saturé à 50%. Le défi pour nous est ensuite de passer à l’échelle.

Quels sont les défis liés à la mise à l’échelle ?

Comme beaucoup d’autres produits issus de la fermentation, l’alternative à l’huile de palme de Sun Bear Biofuture nécessite un équipement très spécifique, souvent issu de l’industrie pharmaceutique. Bien qu’il soit actuellement difficile d’accéder à des équipements capables de produire en grande quantité, l’entreprise travaille dur pour passer à l’échelle.

Le coût est un défi. Parce que la technologie provient de l’extérieur de l’industrie alimentaire, « vous travaillez avec une technologie qui n’est pas conçue pour ce type de mise à l’échelle de produits de base ».

Trouver les bonnes matières premières peut également être un problème. Sun Bear Biofuture utilise des flux secondaires agricoles, considérés comme plus durables que les nouvelles matières premières. « Notre levure doit produire de l’huile à partir de quelque chose. Nous travaillons avec des matières premières dérivées de flux secondaires, comme les pelures de pommes de terre et les déchets de pain, qui sont moins chères que l’utilisation de sucre et sont également plus durables.

L’entreprise travaille actuellement avec AberInnovation, un centre de recherche basé à l’Université d’Aberystwyth, au Pays de Galles, et reçoit des fonds de recherche de cette ville, pour tester le processus de fermentation à l’aide de fermenteurs à plus grande échelle. L’objectif est de passer à l’échelle supérieure, avec des fermenteurs encore plus grands.

Quelle est la différence entre l’huile de palme durable et le produit de Sun Bear Biofuture ?

Certaines organisations, comme la RSPO, fournissent des certifications pour garantir que l’huile de palme est produite de manière durable. Williams, cependant, pense qu’il n’y aura pas assez de cette huile de palme pour rattraper la croissance du marché.

Le secteur de l’huile de palme devrait connaître une croissance significative au cours des prochaines années, avec un taux de croissance annuel composé (TCAC) de 4,9 % entre 2023 et 2030, selon Vantage Market Research. La croissance du marché signifie qu’il faudra plus d’espace pour produire de l’huile de palme, ce qui risque d’entraîner davantage de déforestation.

« Si vous voulez voir cette croissance, il n’y a nulle part ailleurs que dans les forêts tropicales humides. »

Selon Williams, il n’y a pas assez d’huile de palme produite de manière durable pour alimenter ce niveau de croissance. Au lieu de cela, les substituts de l’huile de palme tels que Sun Bear Biofuture peuvent absorber une partie de la demande. « Nous voulons capturer une partie de cette croissance et nous assurer qu’elle ne va pas vers la déforestation », nous a-t-il dit.

Quelles sont ses opportunités de commercialisation ?

Le règlement européen sur la déforestation (EUDR) devrait être applicable d’ici la fin de 2024. L’un des principaux produits qu’il réglemente est l’huile de palme. Alors que leurs chaînes d’approvisionnement complexes sont examinées à la loupe, les producteurs d’huile de palme auront à cœur d’éviter le regard pénétrant des régulateurs européens.

« La chaîne d’approvisionnement de l’huile de palme est une chaîne d’approvisionnement assez désordonnée », nous a dit Williams. « C’est très difficileIl s’agit de retracer l’origine de votre huile de palme, de quel petit exploitant, que ce soit la déforestation ou non qui en a résulté. C’est un gros casse-tête pour de nombreux fournisseurs qui sont désormais soumis à des contraintes réglementaires en Europe et au Royaume-Uni.

Quels sont les produits concernés par l’EUDR ?

L’EUDR affectera les matières premières, y compris l’huile de palme, qui sont liées à la déforestation. Les autres produits comprennent le soja, le bœuf, le bois, le cacao, le café et le caoutchouc.

Avec le produit de Sun Bear Biofuture, ces contraintes de traçabilité, selon Williams, ne sont plus un problème. Le produit « peut être d’origine locale. Vous pouviez tout produire : vous pouviez produire votre matière première, votre fermentation, tout au Royaume-Uni, ce que vous ne pouvez évidemment pas faire avec de l’huile de palme ».

Les entreprises « ne savent pas à quel point l’UE va être stricte », a suggéré Williams. Ils pourraient perdre jusqu’à 4 % de leurs revenus si des pénalités complètes sont imposées. Une alternative à l’huile de palme comme celle de Sun Bear Biofuture ne présente pas ces risques. « Il y a certainement une grande opportunité d’aider ces entreprises à atténuer ces risques. »

La start-up vise à travailler avec des entreprises à la recherche d’une alternative durable aux huiles et aux graisses, en particulier les entreprises de viande végétale dont les références en matière de durabilité pourraient être affectées par la présence d’huile de palme dans leur produit.

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