Environ un tiers de la nourriture produite chaque année dans le monde est gaspillée, tandis qu’environ 800 millions de personnes souffrent de la faim, selon l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture (FAO). Cependant, une nouvelle étude de l’Université du Michigan a conclu que près de la moitié du gaspillage alimentaire, soit environ 620 millions de tonnes métriques, pourrait être éliminée par des chaînes d’approvisionnement alimentaire entièrement réfrigérées dans le monde entier.

Dans le même temps, les chaînes d’approvisionnement entièrement réfrigérées, ou « chaînes du froid », pourraient réduire de 41 % les émissions de gaz à effet de serre (GES) liées aux déchets alimentaires à l’échelle mondiale, selon l’étude (L’impact de la réfrigération sur les pertes alimentaires et les émissions de gaz à effet de serre associées tout au long de la chaîne d’approvisionnement (DOI : 10.1088/1748-9326/ad4c7b)) publié en ligne le 28 mai 2024 dans la revue à comité de lecture, Lettres de recherche environnementale.

Selon l’étude, l’Afrique subsaharienne et l’Asie du Sud et du Sud-Est ont le plus grand potentiel de réduction des pertes alimentaires et des émissions associées grâce à une mise en œuvre accrue de la chaîne du froid.

L’Asie du Sud et du Sud-Est pourrait voir une réduction de 45 % des pertes alimentaires et une diminution de 54 % des émissions associées dans un scénario de réfrigération optimisé. L’étude montre que l’Afrique subsaharienne offre d’énormes possibilités de réduction des pertes alimentaires (47 %) et des émissions (66 %) dans des conditions de réfrigération optimisées.

Et, dans de nombreuses situations, le développement de chaînes d’approvisionnement alimentaire plus localisées et moins industrialisées « de la ferme à la table » peut générer des économies alimentaires comparables à des chaînes du froid optimisées, selon l’étude.

« J’ai été surpris de constater l’ampleur de notre opportunité de réduire les pertes et le gaspillage alimentaires à l’échelle mondiale », a déclaré l’auteur principal de l’étude, Aaron Friedman-Heiman, étudiant en maîtrise à la School for Environment and Sustainability de l’Université du Michigan et à la Ross School of Business. « Environ la moitié des quelque 1,3 milliard de tonnes de nourriture gaspillées chaque année peuvent être résolues grâce à l’optimisation de la chaîne d’approvisionnement alimentaire. »

L’autre auteur est Shelie Miller, professeur à l’École pour l’environnement et la durabilité de l’Université du Michigan et au College of Engineering.

Les pertes alimentaires produisent environ huit pour cent des émissions de gaz à effet de serre d’origine humaine. La nouvelle étude de l’Université du Michigan se concentre sur les pertes alimentaires aux étapes post-récolte et de vente au détail de la chaîne d’approvisionnement alimentaire et ne traite pas des pertes à la ferme ou à domicile.

L’étude tient compte des gaz à effet de serre émis lors de la production alimentaire. Il n’inclut pas les émissions liées à la réfrigération ou à d’autres opérations de la chaîne d’approvisionnement et n’inclut pas les émissions provenant des déchets alimentaires dans les décharges.

L’étude, financée en partie par Carrier Global Corp., a révélé que :

  • La plus grande opportunité d’améliorer les pertes alimentaires dans les économies moins industrialisées est la chaîne d’approvisionnement entre la ferme et le consommateur. Mais, en Amérique du Nord, en Europe et dans d’autres régions plus industrialisées, la plupart des pertes alimentaires se produisent au niveau des ménages, de sorte que l’amélioration de la chaîne du froid n’aurait pas d’impact majeur sur les pertes alimentaires totales
  • Renforçant les recherches antérieures, l’étude de l’Université du Michigan souligne l’importance des pertes alimentaires liées à la viande. Alors que la quantité de pertes de fruits et légumes est beaucoup plus élevée, en poids, dans le monde, les émissions liées au climat associées aux pertes de viande sont systématiquement plus élevées que celles associées à tout autre type d’aliment, principalement en raison de la forte intensité de gaz à effet de serre de la production de viande
  • Contrairement aux études précédentes sur ce sujet, les chercheurs de l’Université du Michigan ont comparé les avantages des chaînes d’approvisionnement alimentaire mondialisées et technologiquement avancées avec ceux des systèmes alimentaires localisés « de la ferme à la table ». « Les systèmes alimentaires hyper-localisés ont entraîné des pertes alimentaires inférieures à celles des chaînes d’approvisionnement mondiales réfrigérées optimisées », a déclaré Friedman-Heiman. « Les résultats aident à quantifier la valeur du maintien et du soutien des chaînes alimentaires locales. »

Pour l’étude, les chercheurs ont construit un outil d’estimation des pertes alimentaires pour évaluer comment un meilleur accès à la chaîne du froid pourrait avoir un impact sur les pertes alimentaires et les émissions de gaz à effet de serre associées pour sept types d’aliments dans sept régions. Ils ont utilisé des données de l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture et d’autres sources.

En modélisant les pertes alimentaires à chaque étape de la chaîne d’approvisionnement, l’étude met en évidence les domaines dans lesquels la chaîne du froid peut être optimisée pour réduire les pertes et les émissions alimentaires. Les chercheurs ont analysé les effets du passage de l’état actuel de chaînes du froid de qualité incohérente et variable dans le monde entier à un système optimisé, défini comme un système avec des acros de réfrigération de haute qualités toutes les étapes.

L’étude estime qu’une mauvaise infrastructure de la chaîne du froid pourrait être responsable de jusqu’à 620 millions de tonnes métriques de pertes alimentaires mondiales par an, entraînant des émissions de 1,8 milliard de tonnes d’équivalents dioxyde de carbone, soit l’équivalent de 28 % des Émissions annuelles de gaz à effet de serre aux États-Unis.

Les chercheurs affirment que leur outil adaptable et facile à utiliser sera utile à toute personne impliquée dans la chaîne d’approvisionnement alimentaire, y compris les agriculteurs, les détaillants en alimentation, les fonctionnaires et les organisations non gouvernementales (ONG).

« Bien que l’infrastructure de la chaîne du froid augmente rapidement dans le monde entier, une chaîne du froid optimisée se développera probablement à des rythmes différents et de différentes manières à travers le monde », a déclaré Miller. « Cette analyse démontre que, bien que l’augmentation de la réfrigération devrait entraîner une amélioration des pertes alimentaires et des émissions de gaz à effet de serre associées aux pertes alimentaires, il existe des compromis importants associés à l’amélioration de la chaîne du froid par type d’aliment et par région. »

Augmenter le cadran sur la congélation

Miller a également déclaré que les décisions d’investissement devront être priorisées pour maximiser les résultats et les impacts souhaités. Par exemple, si la priorité absolue d’une ONG est d’éliminer la faim, les mises à niveau de la chaîne du froid qui permettent de réduire le plus les pertes alimentaires globales peuvent mieux atteindre cet objectif.

Mais les organisations qui donnent la priorité à l’action climatique peuvent choisir de se concentrer spécifiquement sur la réduction des pertes de viande, plutôt que sur les pertes alimentaires totales.

L’étude a révélé que la viande représente plus de 50 % des émissions de gaz à effet de serre liées aux pertes alimentaires, alors qu’elle représente moins de 10 % des pertes alimentaires mondiales en poids. Une réfrigération optimisée de la viande pourrait entraîner l’élimination de plus de 43 % des émissions associées aux pertes de viande, selon l’étude.

Les chercheurs soulignent que le montant réel des réductions d’émissions de gaz à effet de serre dépendra de l’efficacité des technologies de la chaîne du froid et de l’intensité carbone des réseaux électriques locaux, car les émissions climatiques associées à la réfrigération peuvent être importantes.

L’étude de l’Université du Michigan a été soutenue par la National Science Foundation des États-Unis et par Carrier Global Corp., un leader mondial des solutions climatiques et énergétiques intelligentes.

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