Des chercheurs de l’Université de Californie à San Diego (UCSD) ont affirmé que les microalgues « pourraient être le futur superaliment durable dans un monde en évolution rapide ».

Affirmant qu’elle présente des avantages environnementaux et nutritionnels, les chercheurs affirment que les microalgues sont riches en protéines et ont un contenu nutritionnel élevé.

L’étude, publiée dans Frontiers in Nutrition, met en évidence les technologies actuelles utilisées pour le développement commercial et la culture de microalgues, ainsi que les défis scientifiques et économiques liés à la mise à l’échelle de la production.

Bien que les microalgues aient déjà fait l’objet d’études en relation avec les biocarburants (grâce à leur teneur élevée en lipides), les algues suscitent aujourd’hui l’intérêt des chercheurs en raison de leur potentiel d’être une source de nourriture efficace.

« Beaucoup d’entre nous connaissent le potentiel des algues pour la nourriture depuis des années et y travaillent comme source de nourriture, mais maintenant, avec le changement climatique, la déforestation et une population de huit milliards de personnes, presque tout le monde se rend compte que le monde doit simplement devenir plus efficace dans la production de protéines », a déclaré le co-auteur, le Dr Stephen Mayfield. professeur de biologie à l’UCSD et directeur du California Center for Algae Biotechnology.

Citant une étude de 2014, Mayfield a expliqué que son équipe a découvert que les algues peuvent produire 167 fois plus de biomasse utile que le maïs chaque année tout en utilisant la même quantité de terre. Cependant, d’autres modèles prédisent que les souches d’algues existantes pourraient potentiellement remplacer 25% de la consommation européenne de protéines et 50% de la consommation totale d’huile végétale lorsqu’elles sont cultivées sur des terres disponibles qui ne sont pas actuellement utilisées pour les cultures traditionnelles.

Y a-t-il un nouveau superaliment sur le bloc?

« Le plus grand avantage est la production de protéines par acre », a noté Mayfield. « Les algues éclipsent simplement l’étalon-or actuel du soja d’au moins 10 fois, peut-être 20 fois, plus de production par acre. »

En outre, les chercheurs ont affirmé que certaines espèces d’algues peuvent être cultivées dans de l’eau saumâtre ou salée et (dans au moins un cas) dans les eaux usées d’une exploitation laitière, ce qui permet de réserver l’eau douce à d’autres besoins.

Les chercheurs ont également noté que, sur le plan nutritionnel, de nombreuses espèces d’algues sont riches en vitamines, minéraux et surtout macronutriments essentiels à l’alimentation humaine, tels que les acides aminés et les acides gras oméga-3.

Cependant, il y a encore des défis à relever lorsqu’il s’agit de trouver ou de développer des souches d’algues qui « cochent toutes les cases ». Ces défis comprennent des rendements élevés en biomasse, une teneur élevée en protéines, un profil nutritionnel complet et les conditions de croissance les plus efficaces en termes d’utilisation des terres, de besoins en eau et d’apports en nutriments.

Se demandant si les gens seraient ouverts à manger des algues, les chercheurs ont déclaré que « certains ajustements de couleur, de goût et de diminution de cette odeur de poisson caractéristique peuvent être nécessaires pour convertir certains consommateurs ».

Prédisant que le plus grand défi pour le développement commercial ne sera pas nécessairement scientifique, technique ou esthétique, Mayfield a déclaré que ce sera « la capacité d’étendre la production à l’échelle mondiale.

« Vous ne pouvez tout simplement pas connaître tous les défis d’aller à l’échelle mondiale, jusqu’à ce que vous le fassiez, mais le monde l’a fait. [with] smartphones, ordinateurs, panneaux photovoltaïques et voitures électriques. Tous ces défis ont été relevés, et nous les avons surmontés pour amener ces « nouvelles » technologies à l’échelle mondiale, afin que nous sachions que nous pouvons le faire avec les algues. »

Mayfield a déclaré que le besoin de systèmes alimentaires alternatifs n’a jamais été aussi urgent, alors que la population humaine augmente, poussant les ressources et les systèmes « au point de rupture ».

« La seule façon d’éviter un avenir vraiment sombre est de commencer dès maintenant la transition vers un avenir beaucoup plus durable, et les algues en tant que nourriture sont l’une de ces transitions que nous devons faire », a conclu Mayfield.

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