L’obésité est devenue un problème de santé publique mondial. Les enfants obèses sont plus susceptibles de souffrir de graves problèmes de santé – à la fois dans l’enfance et plus tard dans la vie – allant de l’hypertension artérielle au diabète de type 2 ou à la dépression. Cela crée également une charge importante pour les systèmes de santé.

Aux États-Unis, environ 1 enfant et adolescent sur 5 souffre d’obésité selon le CDC. L’obésité est plus fréquente chez les enfants hispaniques et les enfants noirs non hispaniques. Elle est également liée au revenu familial : la prévalence de l’obésité augmente et le revenu familial diminue.

Les taxes sur le sucre (qui s’appliquent généralement spécifiquement aux boissons) sont souvent justifiées par les gouvernements et les responsables de la santé publique en citant des niveaux élevés d’obésité infantile – et la capacité des taxes sur le sucre à réduire la consommation de boissons sucrées chez les enfants. Cela a certainement été le cas au Royaume-Uni, à Seattle et dans bien d’autres. Mais que montrent les données ?

Nouvelles données de Seattle

Publiée cette semaine, une nouvelle étude de l’Université de Washington s’est attaquée directement à la question : déterminer si l’IMC des enfants de Seattle a changé après la mise en œuvre de la taxe sur les boissons sucrées de Seattle en 2018.

L’étude a évalué 6 313 enfants vivant à Seattle ou dans une zone de comparaison voisine non couverte par une taxe sur le sucre. Ils ont constaté une « réduction statistiquement significative » de l’IMC chez les enfants de Seattle.

La taxe sur le sucre de Seattle couvre les sodas, les boissons énergisantes, les boissons pour sportifs, les thés et cafés glacés sucrés, ainsi que les jus ou les eaux contenant des édulcorants caloriques ajoutés (les jus à 100 %, les boissons hypocaloriques et les boissons diététiques sont exemptés). La taxe sur les boissons sucrées est fixée à 1,75 c par once.

L’analyse primaire de la différence synthétique (IDSD) a porté sur 6313 enfants (48 % de filles et 52 % de garçons).

Un tiers des enfants étaient âgés de 2 à 5 ans ; leur âge moyen était de 7,7 ans.

En ce qui concerne la race et l’origine ethnique, 13 % étaient asiatiques, 10 % étaient noirs, 10 % étaient hispaniques et 50 % étaient blancs.

« Les résultats du modèle primaire suggèrent que la taxe de Seattle était associée à une diminution plus importante de l’IMC95 chez les enfants vivant à Seattle par rapport à ceux vivant dans la zone de comparaison (IDDS : −0,90 point de pourcentage [95% CI, −1.20 to −0.60]; P< .001) », note l’étude. « Les résultats des modèles secondaires étaient similaires. »

Les chercheurs de l’Université de Washington ont examiné les enfants vivant dans trois comtés adjacents de l’État de Washington : King (qui comprend, mais sans s’y limiter, Seattle), Pierce et Snohomish. Les enfants étaient âgés de 2 à 18 ans (au cours de la période 2014-2019) et vivaient dans une zone urbaine ou un groupe.

Ils ont évalué l’IMC 95 (IMC exprimé en pourcentage de l’IMC de 95ièmecentile, une mesure nouvellement recommandée pour évaluer le changement de l’IMC). Ils ont constaté une « diminution modeste » de l’IMC95 chez les enfants vivant à Seattle, par rapport aux enfants vivant dans les zones non taxées voisines (les enfants ont tous reçu des soins dans les mêmes systèmes de soins de santé).

Les données précédentes montrent que la taxe sur les sodas de Seattle a vu les taxes sur les sodas augmenter de 59 %, tandis que le volume de boissons sucrées vendues à l’ensemble de la population a chuté de 22 %.

L’une des principales limites de l’étude de l’Université de Washington, cependant, est que les données sur la consommation de boissons sucrées n’étaient pas disponibles : et les chercheurs ne pouvaient pas exclure qu’un facteur de confusion inconnu puisse expliquer les différences entre les périodes avant et après impôt.

Taxes sur le sucre : lutter contre l’obésité de multiples façons

Les taxes sur le sucre visent à décourager la consommation de boissons sucrées : réduire l’apport calorique chez les enfants. Mais ils peuvent également lutter contre l’obésité infantile d’autres manières.

Les recettes des taxes sur le sucre sont souvent affectées à d’autres initiatives visant à améliorer le bien-être des enfants. À Seattle, les programmes et services d’accès à la nourriture et de développement de l’enfant sont soutenus par la taxe sur le sucre. L’accent est mis sur les enfants de la naissance à trois ans, car les expériences vécues par les enfants pendant cette période peuvent avoir des effets profonds sur leur potentiel scolaire, social et physique tout au long de leur vie.

Une étude de 2022 a examiné des lycéens de Philadelphie, San Francisco et Oakland, qui ont tous mis en place des taxes sur le sucre. Cela a révélé des réductions de la consommation de soda et de l’IMC moyen : notant que les améliorations étaient plus concentrées chez les femmes et les adolescentes non blanches.

Plus loin, une étude menée au Mexique – l’un des premiers pays à introduire une taxe sur le sucre en 2014 – a révélé une association entre la taxe et la diminution de l’IMC chez les filles.

Au Royaume-Uni, des chercheurs de l’Université de Cambridge ont constaté une baisse du nombre de cas d’obésité chez les enfants plus âgés du primaire après l’introduction du Royaume-Uni Taxe sur l’industrie des boissons gazeuses en 2018. Ils ont suggéré qu’environ 5 000 cas d’obésité par an pourraient avoir été évités chez les filles de 6e année seulement. Cependant, les chercheurs n’ont trouvé aucune association significative entre le prélèvement et les niveaux d’obésité chez les garçons de 6e année ou les enfants plus jeunes en classe d’accueil (âgés de 4 à 5 ans).

Une autre étude établit un lien entre la taxe sur le sucre et une baisse des admissions à l’hôpital pour extraction dentaire, les réductions les plus importantes ayant été constatées chez les enfants âgés de moins de neuf ans.

Le Dr Jessica C. Jones-Smith, auteur principal de l’étude de l’Université de Washington sur les enfants de Seattle et la taxe sur les sodas, a déclaré que les recherches de son équipe avaient été soigneusement conçues pour voir si les changements de l’IMC étaient liés à la taxe, plutôt qu’à d’autres facteurs.

Des réductions de l’IMC à Seattle ont également été observées chez les adultes, selon une recherche menée par Jones-Smith l’année dernière.

Les dossiers médicaux de près d’un million de personnes âgées de 18 à 65 ans ont montré que l’IMC augmentait à la fois à Seattle et dans les zones de comparaison : cependant, la taxe était associée à des « augmentations légèrement inférieures de l’IMC » à Seattle qu’ailleurs.

En particulier, l’étude a utilisé des données longitudinales provenant des mêmes enfants au fil du temps, plutôt que des plans transversaux utilisés par d’autres études sur le même sujet.

« Nos conclusions [of reduced BMI] sont conformes à nos attentes compte tenu de l’ampleur modeste de la taxe et des mécanismes sociaux et comportementaux complexes qui sous-tendent les tendances actuelles de l’obésité, et aux résultats suggérés par les études de modélisation », a-t-elle déclaré.

Les résultats sont également conformes à une réduction de 22 % du volume de boissons taxées vendues à Seattle, ce qui devrait se traduire par un meilleur IMC.

L’étude de l’Université de Washington s’ajoute à l’ensemble des recherches montrant que les taxes sur le sucre peuvent être associées à une « réduction faible mais raisonnable » de l’IMC chez les enfants, poursuit-elle.

« Pris avec les études américaines existantes, nos résultats suggèrent que les taxes sur les boissons sucrées peuvent être une politique efficace pour améliorer l’IMC », a-t-elle déclaré.

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