Après trois ans en mode furtif, « c’est le bon moment » pour NewMoo d’émerger, déclare la cofondatrice et PDG Daphna Miller.

La start-up rejoint un nombre croissant d’innovateurs exprimant des protéines animales dans les plantes, mais contrairement à la plupart des start-ups de fermentation et d’agriculture moléculaire végétale, NewMoo ne développe pas de poudre de protéines ou de caséine.

Au lieu de cela, il produit une base de caséine liquide qui, selon Miller, imite la fonctionnalité du lait dans la production de fromage. « Notre objectif est de développer un produit pour les producteurs laitiers…

« À cette fin, nous développons les quatre caséines nécessaires à la fabrication traditionnelle du fromage. »

La caséine : le « Saint Graal » de la structure du lait

L’agriculture moléculaire permet la production de protéines étrangères dans les plantes. Utilisée par le secteur pharmaceutique depuis les années 1980, la technologie est responsable du développement de certains vaccins, anticorps et protéines médicinales.

Cependant, l’agriculture moléculaire est de plus en plus utilisée dans le monde de l’alimentation. Certains innovateurs expriment des protéines de porc dans des plantes, d’autres produisent des protéines d’œuf dans des pommes de terre. NewMoo, comme son nom l’indique, se concentre sur les produits laitiers.

De toutes les alternatives laitières, le fromage est considéré comme le plus besoin d’innovation. Jusqu’à présent, les produits ont eu du mal à offrir aux consommateurs la « vraie expérience du fromage », la nutrition et le prix, estime la start-up. « Les analogues du fromage ne contiennent pas les protéines laitières clés – les caséines – nécessaires pour recréer avec précision les propriétés sensorielles du fromage laitier. »

Étant donné que les caséines représentent environ 80 % des protéines du lait de vache, elles sont considérées comme le « Saint Graal » de la structure du lait par l’industrie laitière. La start-up estime qu’en développant des caséines sans animaux à partir de plantes plutôt que de vaches, il est possible de fabriquer presque tous les produits laitiers, à commencer par le fromage.

De toutes les alternatives laitières, le fromage est considéré comme le plus besoin d’innovation. Crédit image : NewMoo

« Notre caséine liquide sans animaux imite toutes les caractéristiques fonctionnelles des vraies protéines de lait pour la fabrication du fromage de manière traditionnelle », explique le PDG Miller. « Cela signifie qu’il peut remplacer de manière transparente le lait de vache dans n’importe quelle usine de fabrication de fromages laitiers sans avoir besoin d’équipement spécial ou de reconfiguration de l’équipement existant. »

Pourquoi NewMoo pousse dans le soja en plein champ

Grâce à la technologie de l’agriculture moléculaire, les protéines peuvent être exprimées dans une gamme de plantes. Il s’agit notamment de la laitue, des pommes de terre et du soja. Cette dernière est l’usine de choix actuelle de NewMoo.

« Nous avons recherché de nombreuses options végétales, mais nous avons compris que pour notre résultat final ciblé, les plantes de soja sont le meilleur hôte pour commencer », a déclaré Miller à cette publication.

« Il y a plusieurs raisons à cela : les vastes connaissances sur le soja, la recherche et la réglementation, son prix, le rendement, la quantité de protéines et même le savoir-faire de l’industrie du lait de soja.

« C’était le choix optimal pour nous d’utiliser les bienfaits du soja et d’exprimer les caséines avec les graines de la plante de soja. »

En ce qui concerne le processus de croissance, il semble y avoir deux environnements principaux pour l’expression des protéines animales dans les plantes : l’intérieur et l’extérieur. NewMoo est moins intéressé par une serre intérieure.

« Notre approche consiste à cultiver nos plantes en plein champ », a révélé le PDG. « Les serres sont une excellente solution pour des cultures spécifiques, mais pas toujours rentables. »

Compte tenu des faibles marges bénéficiaires associées à la production laitière, la start-up souhaite opter pour l’option la plus rentable. De plus, en utilisant les champs existants, NewMoo espère que les agriculteurs bénéficieront financièrement de la poursuite de la culture qu’ils connaissent.

« La planète y gagne aussi : moins de carbone, moins d’énergie et des produits sans animaux. »

NewMoo produit plusieurs protéines laitières dans une seule usine

La technologie de NewMoo est fondée sur la recherche et la propriété intellectuelle de l’Institut Weizmann des sciences d’Israël, qui permet d’exprimer deux protéines de lait ou plus dans une seule plante.

Pour y parvenir, l’équipe NewMoo a intégré des technologies moléculaires de divers domaines du génie génétique en une seule méthode. « Cette approche intègre de nouveaux outils de clonage qui nous permettent d’introduire plusieurs protéines – en particulier les caséines – et leurs mécanismes de régulation dans une seule plante, en ciblant l’expression dans les graines de la plante. »

Daphna Miller, PDG de NewMoo Photographie par Tal Shahar

La cofondatrice et PDG de NewMoo, Daphna Miller, nous a dit que « c’est le bon moment » pour sortir du mode furtif. Crédit image : Tal Shahar

Le produit final, La « base de caséine liquide NewMoo » est conçue pour être plus rentable que la production d’une poudre de protéines ou de caséine, car la start-up évite les processus « complexes et coûteux » de séparation et de purification des caséines.

« De plus, cela nous aide à minimiser le temps et les dépenses d’investissement pour le développement de nouveaux aliments pour les producteurs laitiers en veillant à ce que notre produit s’intègre parfaitement dans leurs usines et processus existants. »

Quelles sont les prochaines étapes de NewMoo ?

Comme tous les nouveaux aliments, le processus et le produit de NewMoo seront soumis à une approbation préalable à la mise sur le marché.

Mais l’avenir s’annonce prometteur en ce sens ; une start-up d’agriculture moléculaire – Moolec Science – a récemment reçu pour la première fois l’approbation du ministère américain de l’Agriculture (USDA) pour les protéines animales cultivées à partir de plantes.

Le fait qu’un produit et un procédé soient génétiquement modifiés peut jouer un rôle non négligeable dans le processus réglementaire. Le processus de NewMoo implique une modification génétique, mais le produit final ne sera pas classé OGM, nous a-t-on dit.

« Notre technologie utilise le génie génétique pour permettre aux plantes d’exprimer des caséines, ce qui rend les plantes génétiquement modifiées. Cependant, notre produit final, la base de caséine liquide NewMoo, est exempt de résidus d’ADN.

« Cela signifie que selon les normes réglementaires, il n’a pas besoin d’être étiqueté comme un OGM. »

Quant aux prochaines étapes de NewMoo, sortir de la furtivité est une étape importante. « Nous avons préféré être furtifs pendant les premières années pendant que nous atteignions nos objectifs de R&D », a révélé Miller.

« Maintenant que nous élargissons notre équipe, élargissons nos recherches et avons l’intention de collaborer avec des partenaires, nous pensons que c’est le bon moment. »

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