Une nouvelle étude menée par des chercheurs de l’Université d’État de Pennsylvanie sur l’accès sécurisé à la nourriture et à l’eau diminue pour les enfants aux États-Unis.

Entre 2005 et 2020, le nombre d’enfants confrontés simultanément à l’insécurité hydrique et alimentaire aux États-Unis a plus que doublé. L’étude a également révélé que les enfants noirs et hispaniques étaient « plusieurs fois plus susceptibles que les enfants blancs de connaître l’insécurité alimentaire et hydrique en même temps ».

La recherche a été menée par Asher Rosinger, professeur agrégé de santé biocomportementale et d’anthropologie à Penn State, ainsi que Sera Young, professeur agrégé d’anthropologie à la Northwestern University.

L’étude elle-même a été publiée dans Eau naturelle, et comprend des recherches qui ont examiné l’insécurité hydrique, l’insécurité alimentaire et leur apparition simultanée chez les enfants aux États-Unis.

Pour mener à bien l’étude, les universitaires ont analysé les données de 18 252 enfants à l’aide de l’enquête nationale sur la santé et la nutrition (NHANES), une évaluation représentative de la santé et de la nutrition menée chaque année depuis 1999 et sporadiquement depuis les années 1960.

Nouvel aliment a souvent fait état de l’impact de l’insécurité alimentaire à travers le monde, mais l’étude récente met en lumière l’insécurité hydrique, qui, selon les chercheurs, a été liée à des problèmes de santé mentale, de santé physique, de nutrition et de bien-être économique. Pendant ce temps, l’insécurité alimentaire a été associée à des problèmes de santé mentale, au diabète, à une mauvaise alimentation, à l’obésité, aux maladies cardiovasculaires et à la mort prématurée.

L’étude a révélé qu’en 2005-2006, 4,6 % de tous les enfants aux États-Unis connaissaient à la fois l’insécurité hydrique et alimentaire. Puis, au cours du cycle d’enquête 2017-2020, les chercheurs ont constaté que le pourcentage d’enfants à l’échelle nationale confrontés aux deux problèmes est passé à 10,3 %.

Rosinger souligne qu’au cours du 20e siècle, les taux d’insécurité alimentaire et d’insécurité hydrique se sont améliorés dans l’ensemble, mais au cours de la période de cette étude, les chercheurs ont constaté une augmentation constante et progressive de l’insécurité alimentaire des ménages.

En fait, l’insécurité de l’eau a également fluctué entre 2005 et 2013. Puis, en 2013, une « crise de l’eau » s’est produite à Flint, dans le Michigan, avec une probabilité d’insécurité hydrique entre 2013 et 2020, les chances d’insécurité hydrique augmentant de 88 %.

Selon les chercheurs, les problèmes d’eau et de nourriture sont « intrinsèquement liés », ce qui a été partagé dans les travaux précédents des auteurs qui ont démontré le lien entre l’eau et l’insécurité alimentaire chez les adultes.

« Éviter l’eau du robinet est associé à d’autres problèmes qui peuvent affecter négativement la consommation de nourriture et d’eau. Les personnes qui évitent l’eau du robinet sont moins susceptibles de cuisiner des aliments nutritifs pour leurs enfants parce qu’elles n’ont pas de source d’eau fiable dans leurs robinets de cuisine. Les personnes qui évitent l’eau du robinet consomment également des niveaux plus élevés de boissons sucrées. De plus, ils peuvent avoir moins d’argent pour des aliments nutritifs parce qu’ils achètent de l’eau en bouteille, qui est beaucoup plus chère », a déclaré Rosinger.

« Près d’un enfant sur 10 était en situation d’insécurité alimentaire et évitait l’eau du robinet en 2020, et nous savons que la pandémie de COVID-19 n’a fait qu’aggraver l’insécurité alimentaire », a poursuivi M. Rosinger.

« Cela signifie que des millions d’enfants dans ce pays sont confrontés à des conséquences négatives potentielles pour leur santé mentale, leur santé physique et leur avenir économique. »

Une partie clé de l’étude s’est penchée sur les « grandes disparités raciales » entre les enfants exposés à l’insécurité alimentaire et hydrique aux États-Unis. Les chercheurs ont constaté que, par rapport à la moyenne nationale, les chiffres chez les enfants hispaniques sont « beaucoup plus élevés », les résultats montrant que les enfants noirs étaient 3,5 fois plus susceptibles que les enfants blancs de connaître simultanément l’insécurité alimentaire et hydrique.

Pendant ce temps, les enfants hispaniques étaient plus de sept fois plus susceptibles que les enfants blancs de connaître simultanément l’insécurité alimentaire et hydrique.

« Bien que la disponibilité d’un accès à l’eau sûr et fiable soit un élément essentiel de la sécurité de l’eau, la confiance dans l’eau du robinet est également un facteur, à la fois pour les enfants et leurs parents », ont partagé les chercheurs, avant de souligner que lorsque les parents ne font pas confiance à l’eau, ils sont « moins susceptibles » de la donner à leurs enfants de peur que cela ne les rende malades.

« Ne sombrez pas dans l’insécurité alimentaire », prévient un expert

« La plupart des gens savent que Flint, dans le Michigan, a connu une crise liée à l’eau du robinet insalubre, et Flint est une communauté majoritairement noire. Depuis lors, il y a eu d’autres problèmes très visibles avec les systèmes d’eau dans les communautés majoritairement minoritaires comme Newark dans le New Jersey et Jackson dans le Mississippi. Lorsque vous voyez aux informations que des personnes qui vous ressemblent tombent malades à cause de l’eau du robinet, cela peut amplifier la méfiance. De plus, les populations minoritaires ont souvent un accès plus difficile aux services, en particulier les personnes qui vivent dans des communautés à faible revenu », a poursuivi Rosinger.

« À tous les niveaux de revenu, sauf les plus faibles, les enfants étaient plus susceptibles de connaître l’insécurité alimentaire lorsqu’ils ne buvaient pas l’eau du robinet. Nous avons constaté l’effet le plus important pour les enfants des ménages à faible revenu et à revenu moyen inférieur, mais même dans les ménages dont les revenus étaient plusieurs fois supérieurs au niveau de pauvreté national, les enfants étaient plus susceptibles d’être confrontés à l’insécurité alimentaire s’ils ne buvaient pas l’eau du robinet.

Dans l’ensemble, les auteurs de l’étude ont affirmé que, dans le monde entier, l’insécurité hydrique devrait augmenter dans les années à venir en raison de la pression exercée par le changement climatique, la croissance démographique et le vieillissement des infrastructures.

« Nous ne pouvons pas gérer ce que nous ne pouvons pas mesurer. La première étape consiste à comprendre l’ampleur du problème. L’évitement de l’eau du robinet est un excellent indicateur de l’insécurité de l’eau, mais il est tout à fait clair que nous devons mieux comprendre qui connaît des difficultés et l’ampleur de ces difficultés », a déclaré Young.

En ce qui concerne l’avenir, les chercheurs ont convenu que malgré l’absence d’une mesure directe de l’insécurité hydrique aux États-Unis, « beaucoup peut être fait dès maintenant pour améliorer la sécurité de l’eau et de la nourriture dans le pays ».

Les universitaires ont souligné que les programmes gouvernementaux tels que le Programme spécial de nutrition supplémentaire pour les femmes, les nourrissons et les enfants (WIC) et le Programme d’assistance nutritionnelle supplémentaire (SNAP) pourraient être étendus.

« À l’heure actuelle, de nombreuses personnes aux États-Unis assimilent l’existence d’infrastructures hydrauliques à la sécurité de l’eau. Mais l’eau courante peut être inabordable, contaminée, asséchée ou indisponible. Et n’oublions pas qu’il y a des millions de personnes aux États-Unis qui vivent sans eau courante », a noté Young.

Allant plus loin, l’équipe a souligné qu’elle pensait que les changements de politique « pourraient inverser la tendance à l’insécurité croissante de l’eau » et a souligné que d’autres chercheurs ont constaté que fournir des filtres à eau aux familles hispaniques réduit la méfiance à l’égard de l’eau du robinet, ce qui entraîne une augmentation de la consommation d’eau du robinet et une réduction de la dépendance à l’eau en bouteille.

De plus, les chercheurs ont également plaidé pour des tests d’eau à domicile pour évaluer la sécurité de l’eau, Rosinger partageant : « Alors qu’il y a quelques millions de personnes sans eau potable sûre et fiable, 99% des ménages américains ont accès à l’eau par un tuyau dans leur maison, et la grande majorité de cette eau est propre et potable. »

« Pour rétablir la confiance dans ce système, nous devrions fournir des tests pour montrer que l’eau est sûre. Nous devrions remplacer les entrées de service en plomb et fournir des filtres là où l’eau n’est pas potable. Ces actions contribueront à garantir que les enfants de notre pays ont accès à l’eau potable dont ils ont besoin pour grandir et s’épanouir et que leurs familles ne subissent pas de stress financier et mental supplémentaire en raison de la qualité incertaine de l’eau.

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